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藏在花距里的秘密

   在一個看似平凡普通的一天,達爾文收到來自馬達加斯加島一種奇妙蘭科植物——長距彗星蘭的標本,這種蘭花擁有長達近30cm的花距,他不由驚嘆起來:“天哪!什么樣的蟲子才能吸取到花距中的蜜汁呢?”通過細致的觀察和思考,他便有了一個大膽的預測:馬達加斯加島上一定生活著一種長有極長口器的昆蟲,而且該昆蟲的口器長度剛好能達到花距的底部!
 
   在達爾文去世20多年后,即20世紀初期,有探險家在馬達加斯加島上發現了長喙天蛾的存在,并且證實它正是長距彗星蘭的授粉者!為紀念達爾文的驚人智慧,這種天蛾的拉丁學名的種加詞采用了“praedicta”,即“預測”之意,這個發現距離達爾文的預測過了41年。
 
   長距彗星蘭最吸引人的特征就是它那長長的花距,那么什么是花距呢?花距是植物的花瓣或萼片所延伸形成的管狀或兜狀的結構,花距里或多或少總藏著一些分泌花蜜的蜜腺組織,醞釀著傳粉生物最喜歡的花蜜。有花距的植物,除了在傳粉機制頗為巧妙的蘭科植物之外,還廣泛分布于鳳仙花屬、耬斗菜屬和柳穿魚屬等多個植物類群中,是植物分類的重要依據之一。
 
   長距彗星蘭是蘭科植物的一員,屬于彗星蘭屬。該屬是一類生活于非洲熱帶地區和印度洋群島的附生蘭,喜歡生長在樹干或石頭上。它們擁有著兩排肉質帶狀葉片和潔白芳香的花朵,非常美麗,然而最令人矚目的是它寬厚的唇瓣基部向外延伸形成了一條又長又細的花距。該屬中有象牙彗星蘭、武夷蘭等物種,其中,長距彗星蘭便是該屬中花距較長的一種。
 
   花距并不是所有植物都具有的結構,那為什么有的植物會出現花距呢?剛才提到,花距底部通常會產生并存儲花蜜,這是給訪花昆蟲的獎勵,對于一些昆蟲來說,是否有花蜜是至關重要的,這是它的食物來源,那對花兒來說是否有昆蟲訪花也意味著植物能否完成傳粉的重要任務。但是為什么花蜜要產生在花距底部呢,這是植物進化出的一個選擇機制,有些植物為了提高傳粉效率,并不想把自己的花蜜分享給所有的昆蟲,而是更愿意給那些真正可以幫自己實現傳粉任務的昆蟲,所以花距便是植物進化出的一種選擇傳粉昆蟲的機制。
 
   所以達爾文發現的長距彗星蘭的長距是為吸引馬達加斯加特有的“預測天蛾”去取食花距末端的花蜜。當天蛾在長距彗星蘭的花叢中用長喙取食花蜜時,它已經在自覺或不自覺的情況下為長距彗星蘭進行了異花授粉,保證了長距彗星蘭的后代繁衍。
 
作者:中國科學院武漢植物園科普開放中心副主任、高級工程師張莉俊

責編:一冰

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